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Planta del mes

Helianthus annuus

La planta elegida este mes:

El girasol (Sunflower)

Nombre científico: Helianthus annuus L.

Familia: Compuestas

Este año nos han enamorado los girasoles, al igual que le ocurrió a Van Gogh, que pintó una serie de óleos dedicados a ellos. En La Concepción se han sembrado más de 450, la mayor parte de ellos en la zona del huerto de frutales cerca de la entrada, y otro grupo en el aparcamiento para el personal.

El girasol es una planta herbácea anual, de ahí el nombre de la especie, annuus. El nombre del género también es una palabra de origen griego: "Helios" significa sol y “Anthos" flor, en referencia al conocido movimiento de giro del capítulo floral siguiendo al sol. La inflorescencia es grande y vistosa, con las flores exteriores con una gran lígula amarilla y las interiores, las del disco central, de color marrón oscuro. Puede alcanzar 2,5 m de altura, con un tallo único erecto y hojas alternas, ovadas y de textura áspera.

Esta especie ha sido muy estudiada, ahora sabemos que el sol activa unos mecanismos hormonales que detienen el crecimiento en esa parte del tallo donde inciden, de modo que sigue creciendo en la zona más oscura, lo que va produciendo el giro. Antes de que amanezca ya está orientada a la espera de los primeros rayos, que son los más beneficiosos para el crecimiento de la planta. Esto solo ocurre en las jóvenes, pues cuando son maduras dejan de girar y se quedan siempre mirando al este, lo que supone un beneficio en la polinización, pues esta orientación provoca más calor en las flores, y eso es más atractivo para los insectos.

Es originaria del oeste de EEUU y el norte de México, dónde se cultivaba hace unos 4.000 años; allí, además de tener connotaciones sagradas en representación del dios sol, se le daban muchos usos medicinales. Los españoles la introdujeron en Europa en el siglo XVI y hoy día se cultivan diversas variedades en muchas zonas templadas del mundo. Su gran capacidad de retira del suelo metales pesados, hace que se hayan sembrado en zonas contaminadas, como en el caso de Chernóbil. Aunque tiene valor ornamental, es importante sobre todo en alimentación, pues de su semilla, la famosa pipa, se obtiene el aceite de girasol.